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Vídeo demostrativo del diminuto robot papirofléxico del MIT. Vídeo: IEEE Spectrum / YouTube

El pasado 27 de mayo el MIT presentó en la International Conference on Robotics & Automation un mini-robot revolucionario. Una sencilla pieza de papel o PVC y un imán constituyen lo fundamental del sorprendente robot que, una vez plegado, puede desplazarse guiado por campos magnéticos.

El robot ha sido concebido para establecer las bases de un ciclo de vida completo de los artefactos de estas características. Se ensambla a sí mismo y se puede autodestruir, lo que abre interesantes posibilidades de cara a la Medicina, por ejemplo, donde podrían utilizarse para ser insertados en nuestro cuerpo.

Está construido con un imán y PVC, envueltos a modo de sandwhich por dos capas estructurales cortadas al láser, hechas de poliestireno o papel. Su peso no supera un tercio de gramo y, en su estado desplegado, su superficie no llega a los 3cm2. Para construirse, el robot es sometido a altas temperaturas sobre un elemento calefactor que provoca la contracción y pliegue del PVC por las zonas que han sido definidas para ello. En menos de un minuto el artefacto ha adquirido su forma y está listo para desplazarse, tanto por el suelo u otra superficie sólida, como sobre agua, medios por donde puede alcanzar velocidades de entre 3 y 4 cm/s.

El robot no tiene motor. Es guiado por campos magnéticos. Nada espectacularmente vanguardista si ignoramos que la clave está en el diseño de robot, cuyos pliegues han sido colocados en los lugares necesarios para permitirle tanto nadar como caminar y abrazar objetos ante los impulsos intermitentes, emitidos a una frecuencia de 15 Hz, provenvientes del generador de campos que interactúa con el imán cúbico de neodimio que incorpora el robot.

Terminada su misión, el robot puede ser disuelto en acetona, salvo el imán, evidentemente. De usarse papel para construir las capas estructurales, éstas podrían disolverse en agua. Aún así, queda aún por saber cómo se hará para que el imán acabe disolviéndose, algo que los investigadores consideran bastante más difícil, pero no imposible en un futuro cercano.

Se espera también que a corto plazo puedan integrarse sensores auto-plegables en el cuerpo del robot, lo que comenzaría a permitirle conocer más sobre su entorno e interactuar con éste en base a ciertos datos obtenidos del mismo.

Habrá que estar atentos.

 

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